A erradicação global da COVID-19 é provavelmente viável, e mais ainda do que a poliomielite, embora consideravelmente menos do que a varíola, sugere uma avaliação de fatores técnicos, sociopolíticos e económicos para todas as três infeções, publicada na revista BMJ Global Health.

A vacinação, as medidas de saúde pública e o interesse global em atingir esse objetivo, como resultado da enorme destruição financeira e social provocada pela pandemia do coronavírus, tornam a erradicação possível.

Mas os principais desafios consistem em garantir uma cobertura vacinal suficientemente elevada e ser capaz de responder com rapidez suficiente às variantes que podem tornar mais difícil a imunidade, dizem os autores.

Para estimar a viabilidade da erradicação da COVID-19, definida como ‘a redução permanente a zero da incidência mundial de infeção causada por um agente específico, como resultado de esforços deliberados’, os autores compararam este com dois outros flagelos virais para os quais as vacinas foram e estão disponíveis – a varíola e a poliomielite -, através de uma série de fatores técnicos, sociopolíticos e económicos que provavelmente ajudarão a atingir esse objetivo.

E usaram um sistema de pontuação de três pontos para cada uma das 17 variáveis, entre as quais fatores como a disponibilidade de uma vacina segura e eficaz; imunidade vitalícia; impacto das medidas de saúde pública; gestão governamental eficaz de mensagens de controlo de infeção; preocupação política e pública com os impactos económicos e sociais da infeção; e aceitação pública das medidas de controlo da infeção.

“Embora a nossa análise seja um esforço preliminar, com vários componentes subjetivos, ela parece colocar a erradicação da COVID-19 no reino do possível, sobretudo em termos de viabilidade técnica”, escrevem os especialistas, que reconhecem que, em relação à varíola e à poliomielite, os desafios técnicos da erradicação da COVID-19 incluem a baixa aceitação da vacina e o surgimento de variantes mais transmissíveis que podem escapar à imunidade, ultrapassando potencialmente os programas globais de vacinação.

“No entanto, é claro que há limites para a evolução viral; então, podemos esperar que o vírus eventualmente atinja o pico de aptidão e novas vacinas possam ser formuladas”, explicam.

“Outros desafios seriam os altos custos iniciais (para vacinação e atualização dos sistemas de saúde) e a obtenção da cooperação internacional necessária em face do ‘nacionalismo vacinal’ e ‘agressão anticientífica’ mediada pelo governo”, admitem.

A persistência do vírus em reservatórios de animais também pode impedir os esforços de erradicação, mas isso não parece ser um problema grave.

Por outro lado, existe uma vontade global de combater a infeção. A escala massiva dos impactos sociais, económicos e de saúde da COVID-19 na maior parte do mundo gerou “um interesse global sem precedentes no controlo da doença e um investimento maciço em vacinação contra a pandemia”.

E, ao contrário da varíola e da poliomielite, a COVID-19 também beneficia do impacto adicional de medidas de saúde pública, como controlos de fronteira, distanciamento social, rastreio de contactos e uso de máscara, que podem ser muito eficazes se bem implantados.

A atualização dos sistemas de saúde para se livrar do vírus também pode ajudar no controlo de outras infeções e até mesmo ajudar a erradicar o sarampo, sugerem.

“Coletivamente, estes fatores podem significar que uma análise de ‘valor esperado’ pode, em última análise, estimar que os benefícios superam os custos, mesmo que a erradicação leve muitos anos e tenha um risco significativo de fracasso.”

A eliminação da COVID-19, definida como ‘redução a zero da incidência de infeção causada por um agente específico numa área geográfica definida, como resultado de esforços deliberados’, foi alcançada e mantida por longos períodos em várias regiões na Ásia, o que proporciona uma prova de conceito de que a erradicação global é tecnicamente possível.

Os especialistas reconhecem, no entanto, que o seu estudo é preliminar e que é necessário um trabalho mais extenso e aprofundado. A Organização Mundial da Saúde, ou uma coligação de agências a nível nacional a trabalharem em colaboração, precisam de rever formalmente a viabilidade e a conveniência de tentar a erradicação da COVID-19, concluem.