Estima-se que 1,7 mil milhões de pessoas, 22% da população mundial, tenha pelo menos um problema de saúde subjacente capaz de aumentar o seu risco de COVID-19 grave, no caso de infeção, revela um estudo que utiliza dados de 188 países, publicado na revista The Lancet Global Health.

“À medida que os países saem do confinamento, os governos estão à procura de formas de proteger os mais vulneráveis ​​de um vírus que ainda circula”, afirma Andrew Clark, professor associado da Escola de Higiene e Medicina Tropical de Londres (LSHTM), Reino Unido.

“Esperamos que as nossas estimativas forneçam pontos de partida úteis para o desenho de medidas para proteger aqueles com maior risco de doenças graves. Isso pode envolver aconselhar as pessoas com doenças subjacentes a adotar medidas de distanciamento social apropriadas ao seu nível de risco ou priorizá-las para vacinação no futuro”, acrescenta.

Definir prioridades

Embora as estimativas forneçam uma ideia sobre o número de pessoas que os governos devem priorizar para medidas de proteção, nem todos os indivíduos com essas doenças vão desenvolver sintomas graves se infetados.

Os autores estimam que 4% da população mundial (349 milhões dos 7,8 mil milhões de pessoas) necessitariam de hospitalização se infetadas, sugerindo que o risco aumentado de COVID-19 grave pode ser bastante modesto para muitos com condições subjacentes.

As diretrizes publicadas pela Organização Mundial da Saúde (OMS) e por agências de saúde pública no Reino Unido e nos EUA identificam fatores de risco para a COVID-19 grave, incluindo doenças cardiovasculares, doenças renais crónicas, diabetes e doenças respiratórias crónicas.

Este novo estudo oferece estimativas globais, regionais e nacionais para o número de pessoas com doenças subjacentes e apenas estas, excluindo outros possíveis fatores de risco, o que significa que estas estimativas estão longe de ser exaustivas.

Os autores basearam o estudo em dados de prevalência de doenças, estimativas da população e na lista de problemas de saúde subjacentes relevantes para a COVID-19, conforme definido pelas diretrizes atuais, tendo feito uma análise do número de pessoas com doença subjacente por faixa etária, sexo e país em 188 países.

Para ajudar a determinar o grau de risco aumentado, divulgam ainda as estimativas separadas da proporção de todas as pessoas (com e sem doenças subjacentes) que precisariam de hospitalização se infetadas.

Os países e regiões com populações mais jovens têm menos pessoas com pelo menos uma doença subjacente, enquanto aqueles com populações mais envelhecidas apresentam números mais elevados. Por exemplo, a proporção da população com um ou mais problemas de saúde varia entre 16% em África e 31% na Europa.

No entanto, Clark alerta que as evidências precisam de ser cuidadosamente comunicadas para evitar complacência sobre o risco em África: “A parcela da população em risco aumentado de COVID-19 grave costuma ser mais baixa em África do que noutros lugares devido às populações muito mais jovens destes países, mas uma proporção muito maior de casos graves pode ser fatal em África do que noutros lugares.”

Mais velhos com maior risco de COVID-19 grave

A nível global, menos de 5% das pessoas com menos de 20 anos, mas mais de 66% das pessoas com 70 anos ou mais, têm pelo menos uma condição subjacente que pode aumentar o risco de COVID-19 grave.

Entre a população em idade ativa (15 a 64 anos), estima-se que 23% tenham pelo menos uma condição subjacente. A prevalência de uma ou mais doenças listadas nas diretrizes atuais é semelhante entre os sexos, mas os autores presumiram que os homens têm duas vezes mais probabilidade do que as mulheres de necessitarem de hospitalização se infetados.

Os autores estimam que 349 milhões de pessoas em todo o mundo estão em risco elevado de COVID-19 grave, o que significa que precisariam de tratamento hospitalar se infetadas.

Este risco varia de menos de 1% nas pessoas com menos de 20 a quase 20% entre as pessoas com 70 anos ou mais, subindo para mais de 25% nos homens com mais de 70 anos.

Em todas as faixas etárias com menos de 65 anos, cerca do dobro do número de homens em relação ao de mulheres irá requer hospitalização.

Acima de 65 anos, a proporção fica menos acentuada porque as mulheres estão super-representadas nas faixas etárias mais velhas devido à maior expectativa de vida.

Segundo Nina Schwalbe, especialista da Escola de Saúde Pública da Columbia University Mailman, nos EUA, “uma maior compreensão dos fatores de risco, incluindo os efeitos dos determinantes sociais e a sua interação, oferece uma oportunidade de direcionar estratégias de mitigação e ajuda a aliviar o equívoco popular de que todos correm o mesmo risco de doenças graves”.

Como observam os autores, é hora de evoluir de uma abordagem única para uma que considere a relevância dos determinantes sociais, abordagem que exige uma melhoria urgente da comunicação sobre a COVID-19, aumento do acesso aos serviços de saúde, incluindo cuidados paliativos, entre outros, para aqueles que já são socialmente vulneráveis ​​e fornecendo apoio económico para lidar com a mitigação.